Monday, November 23

UTMB 2015 (in English... sort of...)

I wrote this immediately after the race, but it took me two months to publish it: not bad. Anyhow, it's up for those willing to have a go. Quite long, as usual, but ultrarunners tend to be ultrawriters too. You can find some great photos by my buddy Daniele Nicoli, check out his works here and also here.

As I'm sitting at the desk, sipping a good cup of coffe after an hearty bowl of pasta, I'm watching the sea and wondering if I'll go out for a run or not. I might. But will probably not. Guess I'll indulge in a couple of beers and let the day slip away slowly, savouring the pleasure of seeing the sun disappear behind the mountain in my garden.

Any other day, I'd be itching to answer the last few e-mails in order to put my shorts on and go out for as long as the light would allow me. Not today.

Because I've just run 100 miles around the biggest baddest mountain in Europe (oh yeah, Central Europe, nowadays). I still have trashed quads. I'm still as sleepy as a koala. My body still needs to understand how to be back at a decent functional level. And my mind needs some time to reorganize after spending so much time thinking about splits, calories and water intake only. But the deep sense of satisfaction and gratitude that sits deep in my mind, stands as a reminder of the 26 hours I spent around Mont Blanc.

It took me 4 years to go back at UTMB. I loved it the first time: first hundo, met some guys who went on to become great friends, finished well and the whole experience opened up a new world for me.
I knew I wanted to have another go, but I also knew I wanted to be ready to tackle it in a different way.

I had my year planned in a perfect way: buy our new house in October. Work on it during the off season. Back to training, NDW 50 as a tune up, then a hard block before Lavaredo Ultra Trail. After that, full on UTMB training camp. In the end, we got the keys in February, I worked my ass off for three months in the house, trained at dawn only on tarmac and ended up running NDW 50 with minimal mileage and Lavaredo with even less training exactly four days after moving into a house that still had no kitchen and various other commodities such as a working flush or a bed. God knows how, both races still went reasonably well.

Me and my mate Massi at the finish line of NDW 50, happy to share podium.

But I knew I had to ramp up for Chamonix, and that's exactly what I did. Due to work commitments, I had not much time for longer runs or weekends in the Alps, but I made the most of the incredible trails I have in my backyard. Yes, we had the hottest summer of the last 50 years... but as you might know, heat training came unexpectedly handy at the race.

That said, I was confident. I had in me what it took to have a decent race. And I relaxed on the days before the race, cheering my mates and scrounging food and beers at the various parties. I was still very calm Friday afternoon when I was preparing my pack, drops and giving last instructions to my girlfriend MC who once again was willing to travel for two days around three countries in order to pick up my pieces. But once she dropped me in town, the whole magnitude of the task I had in front, the crowd, the atmosphere got me, and while I walked to the start line between lines of screaming spectators I felt like a kid at first day of school. I tried to find a place behind the superstars and then luckily my buddies James Elson and Rick Ashton called me and I sat with them, Danny Kendall and Majell Blackahausen in the sun, chatting and laughing. I didn't even notice the silly Vangelis music (what a pain the ass) and once started I just figured out how not to be killed by 2300 runners behind me.

Still fresh on the first climb

The first stretch to Les Houches was fast, as usual: I talked a little bit with Stefano and Daniele, stopped at the AS and immediately soaked myself head to toe... with electrolytes instead of water. Great start. Had a Coke and then it was time to get serious with the first climb to Le Delevret. Poles out (last minute decision) and let's go. I kept the effort controlled, chatted with Michael Jones, a lad I raced with at the Lakeland 100 who was staying at the camping with us, but he was clearly in great form, so I backed a little bit and enjoyed the downhill to Saint Gervais. Usual enthusiatic crowd and more runnable trails to Les Contamines. I was in a good group with hotties Fernanda Maciel and Stephanie Howe, which suited me fine. Les Contamines is first crew point and last before Courmayeur: I restocked on gels, had some Coke, kissed MC and went on well into the dark now.

The climb to Bonhomme, great atmosphere

The climb to Col du Bonhomme start with one of my favourite part of the course: there are hundreds of guys lined up on the first climb, very Tour de France. If you can't get a decent kick out of it, you're probably a robot or emotionally dead. I was doing fine on the climb and also in the following traverse. I was staying with my friend Daniele Gaido who is a top lad and I attacked the descent with gusto until my Petzl NAO (who was kindly provided by Petzl, but I had no time to test) went out and I fell on my ankle. Boy, I was pissed. Exactly ten days before the race I rolled the same ankle, and it was almost a miracle I recovered without any issue... please not now and not because I wanted to run with a posh headlamp I never tried! Stood up and tried the ankle: ok, working. Headlamp: dim light, I need to change the batteries but I had no idea how it worked. Ok, I'll do it at the aid station. With some attention I did the last 3 kms and once in Les Chapieux I saw the Petzl tent: yeah man, perfect timing. With new batteries and some Coke I was ready to go.

Out in the warm night
The stretch of tarmac out of Les Chapieux was a welcoming sight. I mostly powerwalked, with some cautious running thrown in, but it was nice to be out with a giant full moon in the middle of the Alps. The climb to Col de la Seigne is hard, but I had a good rythm. I talked with Jesse Hynes, and reached Michele Graglia who already had some issues, but was very nice. There was a strong wind and I put the jacket on for half an hour, then on the descent I went back to vest because I was overheating, what a night. I had almost forgot that the Polettis introduced this year a new part, but before reaching Lac Combal, the line of lights on the mountain facing us quickly reminded me of it.
The Pyramidees loop? A solemn pain in the ass. A climb on bog and rocks followed by a nasty descent on boulders and talus field where there was no way of getting a decent rythm until the Rifugio Elisabetta, almost back to Lac Combal. Completely useless and out of place in a race like this. At least once to Lac Combal Maria Carla was there cheering me on: she told me I was doing great, and that I had some other italian guys just ahead of me. I left in good mood, ready to tackle the last part before Courmayeur.
I passed Danny Kendall, who was not having the best day, but still in great mood, passed Stephanie Howe before Mont Favre and a limping Jeff Browning on the descent.
The last part to Courmayeur is a nightmare of a downhill, I was scared shitless of it, but in the end it was better than expected, and once in Courmayeur good friend and great runner Alessandro Montani escorted me to the Forum Sport Center.

I knew I was doing good, and I didn't want to waste a lot of time. Maria Carla was perfect as usual in giving me updates and helping me out with supplies, and in 4 minutes I was out again. I even got briefly lost in Courmayeur, which was a ghost town at 3 am (the Italian side doesn't shine for support, let's say) and then I slowly climbed to Bertone, where I saw Sage Canaday pulling out after a bad fall at Pyramidees.

First lights at the Mont Blanc
The break of dawn was somehow making me feel tired, dirty and miserable, but then I linked with my friend Christian Modena (who soldiered to a good finish with a terrible stomach) and Michael Jones (who also soldiered to a good finish with terrible stomach). I ran for a while with Joe Grant, who I had the pleasure to meet at the #LikeTheWind night and after Arnouva I followed two german guys who had a good pace.

Descent to Arnouva, legs starting to hurt, sleepy face
The climb to Col Ferret was tough, but I still passed few guys, which is always a morale booster. The following descent has been one of my low points at CCC and UTMB, but I managed to hold onto a group of five and we kept going.

Grinding it to the Col
In the meantime the heat was taking his toll: I finished my water and was starting to worry when I saw a stream. The other guys just filled a bottle and went: I was tempted to follow them and stay with the group, but I knew I had to think about myself. I took plenty of time, drank, filled the bottles and cooled myself in order to digest the gel I just had, and it paid off, because once in La Fouly I had a cup of Coke and went out straight. My buddies from Genova where there and kept me updated: looked like the sun and high temperature meant carnage just started. Woah.

Smooth sailing to La Fouly
Legs felt quite heavy, but I was still capable of running. I even tried to hold on to two spaniards who were on fire, but in one km I went from ok, to not so ok to complete shit. Here we go. I kept grinding, but I was stopping every five mins to put my head in the fresh water of the several fountains we found along the road.

Starting to feel the heat
In the end I finally came to the base of the climb to Champex: it's not that long, but it's steep. I was quite broken: I kept climbing but really slow.

The climb to Champex
Midway there was another fountain and I just sat in and chilled for a while. I made it to the top where all my friends where waiting for me.
With Mighty Gino Martino

Entering the AS at Champex
I sat on the bench at the aid station and finally took some time. Did nothing special, usual Coke and gel, but Maria Carla insisted on changing my vest and relaxing a minute more, and it was good. Along the lake I was still struggling, but as soon as I entered the wood I started rolling again.

Towards Bovine climb
Lovely shade
 At the base of the Bovine climb I catched Seb e Sylvain Camus, two great French trailers, which gave me a good kick. The climb is hard, and this year was even harder considering they added some nonsense scrambling at the end. I catched up with Brits Damian Hall and Robbie Britton. I was gutted for Robbie, because I know the kind of commitment he put in in previous months: I was really hoping he could reach top 10, a goal he is definitely capable of. Tried to cheer him up, but it wasn't his day.

Somehow, I found some legs to run the descent fast enough to put some time on them, but close to Trient Aussie Majell passed me at mach speed. Jeez, where he found the will to push that hard 150 k in? Nonetheless, I was still amped up, and I think it showed up in Trient, where I was in a total high.

Nursed like a baby.
I changed my socks (great great move), refilled and went out with a mission: get to Vallorcine and then start worrying about that last climb.

Cooling down on a fountain outside Trient
For some unexplicable reason I thought the Trient climb to Catogne was really easy and it suited my strenght. I was wrong. I slowly crawled along the path, with Majell disappearing ahead. Most of all, there wasn't a drop of water. Up until then I used to wet my head, wrists and neck in order to lower my body temperature and keep digestion working: here it all went pear shaped. At the top I had to stop for a minute sipping my last water from bottles and wondering what would happen next.
The death march to Catogne
 Luckily I stumbled into the aid station where they had two refreshing taps of water: I sat under it and saw behind me another Italian guy, Ivano Molin. He's a super strong runner from Dolomites, but I wasn't willing to give up without fighting: I pushed on the descent and got a small gap between us, but after that it became technical, the handle of my pole snapped and Ivano was simply better on that terrain. But I was happy, close to Vallorcine and I even met my buddy Victor Mound (you told me you would have come to the finish sucker... I still owe you a beer!) who cheered me on.

Almost in Vallorcine
The sight of Vallorcine aid station, with all my mates shouting was just too good, Even Sonia and Fulvio were there and I was almost close to tears.

The Terzo Ristoro posse in Vallorcine
 I stocked on few gels, filled my bottle and went out. With a steady walk and some bouts of running I started the climb to Col Montets, but before I stopped at the river to refresh. Ivano passed me by, and I stayed 50 meters behind. At Col Montets my crew should have been telling me to relax and take it easy, that I was almost done. At least that's what I would have loved to hear. Instead, Maria Carla told me I had to try to get Ivano and whoever was ahead of me, to attack and let it go on the last downhill.
I was still in survival mode, but her words... just clicked something in me.

MC schooling me at Col Montets
As I started the real climb to Tete aux Vents with Massi, Sonia and Luca from Genova shouting at me, I promised to myself that if Ivano was still in sight at the top, I had to try to catch him.

The climb was horrific, but once at the top after several false summits, sunset was painting Mont Blanc and the Jorasses of a wonderful glow of orange and 30 chamois stood along the trail. I was about to finish UTMB, and everything seemed right. Pure magic.
Ivano was 2/3 mins ahead with a French guys also in sight: I folded my poles, put them in the pack and told to myself that I was going down, I was going down fighting. I felt good without the sticks, because I was moving faster and better and when I saw the long smooth traverse before La Flegere, I went all out. It was one of those moments when nothing will stop you, I was pushing myself to the limit with reckless abandon and it felt great. I exchanged few words with Ivano (classy guy) and pushed on.

At La Flegere I just had some Coke and went out immediately: I was scared shitless of having to sprint until the end with someone. It wouldn't have changed anything one position more or less, but during a race you're not always that clear, and I was in a total high. After the first steep ski piste, I entered the trail and let everything go: I was really cruising, legs still fresh (almost), enough energy to bring me to the end and the finish line almost in sight. But I pushed on at La Floria, pushed more on the road track and even on tarmac, until I crossed the bridge and saw Fulvio waiting for me on the corner: that was an absolutely incredible moment, because I realized I did it, and I was going to finish well. I started to high five everyone and smile and kept running through the streets still packed of people. At the corner Maria Carla was waiting for me like four years prior. I did the last loop and finally the finish line appeared in front of me.

Out of control
My buddies were there going wild and I was out of my mind: I don't remember exactly but I think I might have bowed to the mountain and then put my hands on the knees to savour everything before finally having Maria Carla with me. Massi came with a bottle of beer who was just perfect and then we moved out of the finish line. 26:03:53, good enough for 27th place. Not bad, not bad at all.
Done and dusted
I was tired, but not trashed. We stayed for a while sipping Yogi tea and chatting with friends, letting the feelings sink in, before going to the camping for a shower. After that I still had enough will to go back by foot to the finish line fore some cheering and a burger at Macca. And then it was oblivion.

What do you do when yo have just had gels and Coke for 26 hours?
Have a go at a good old ale...
The following morning I stuffed my mouth with pastries and just enjoyed the finish line, sharing few laughs with my buddies and supporting the finishers. I know you've heard it a million times, but the finish line at a 100 is one of the most powerful places you'll find: great stuff.

The best feeling ever... sitting down with MC after 26h 
That's basically all.

The race? Oh dear, many things have been said. Most of them true. But UTMB still is the place to be at the end of August. If you're into trail running and mountains, you have to give it a go at least once. It's big, and it definitely miss some of the "soul" of smaller events, With almost 6000 runners racing in one week, that would be quite difficult to mantain. But on the other hand, the organization is flawless (really is, no doubt), Chamonix is beautiful and the course is unique. Yup, it's not hypertechnical, doesn't involve any mountaineering skill or glacier traverse, and nobody died yet during the race. Nonetheless, the idea of travelling as fast as possible around the highest mountain of (right, Central) Europe still is quite appealing. It's a course with a logic and it takes you to some incredibly wonderful places. The attempt to make it "harder" by adding nonsense loops it's quite stupid, and I hope they'll go back to the usual course.

For those who do not understand all the fuss about Cham...

Gear geeks only. Used my trusty La Sportiva Helios, light but still beefy enough and with some room in the box: perfect. Had Injinjii socks which I changed in Trient with some Drymax padded socks to give some relief to my poor feets. La Sportiva Pace shorts (banana yellow) and Zero Running Company vest which I changed in Champex with a new one. I put my arm panties during the night over the passes and only during the climb to Col de la Seigne I had to put my La Sportiva Hail jacket on for half an hour because it was very windy. Powerbar trucker cap on and the rest (La Sportiva 3/4 manpri, La Sportiva Hail trousers, buff and gloves) stayed in the pack.
About the pack... I had the Salomon Ultra Set and it's a bomb. Usual diet of Powerbar gels with a couple of Powerbar Recovery drinks here and there. Add some Coke at the AS and you have a perfect plan, at least one that works for me. And no, it's not nice to swallow the 30th gel right after La Flegere, but if you know it will take you to the end without the stomach issues many of your pals had, then the taste doesn't really matter.
I brought the poles. I wasn't really sure, and if you ask me now, I'm still not sure I'd take them again. They're a big help in longer climbs, most of all for the back. But once folded away, I immediately felt better, more responsive and nimble: sometimes they tend to make you a little bit sleepy and lazy. On the other hand, if I was able to run also the last 5 kms, might be because I saved my legs with the sticks before. Who knows?
Headlamp: I had the oppoertunity to use the Petzl NAO but I wasn't that happy with it. The reactive light adjust also to reflective taping or the backpacks of those ahead, which I didn't like at all. And it left me in the middle of the descent to Les Chapieux. Somebody told me that you have to program it and avoid reactive lightning, but then I'd go for a MYO which is easier to handle and manage. And that's exactly what I did once I got to Courmayeur. As a backup I had a small E-Lite... but once my NAO faltered I was starting to panick, whishing I had a real spare and not just a small emergency light.

Analyzing my own race after few days, I'm extremely happy with everything. Nutrition, pacing, approach was spot on, also thanks to MC and my friends who never stopped cheering me on. Trainingwise, I was ready and rested. I probably would have needed a little bit more of climbing in my legs, because after Champex I had nothing more than solid marching left, while most of the downhills I was still cruising pretty well. A couple of longer runs in the 7/8 hours range might have helped too. But it's ok, and I honestly don't know how much it would have changed my performance. I might be back or not: it's the kind of race where you need a lot of motivation to prepare properly and next year I want to go back to more runnable stuff. And more than that I still need some time to recover before thinking about running 100 miles again.

Two months have passed, and I can finally say I fully recovered. The week after the race I had a blood test and it showed CK count over the moon. I was absolutely ok, but it was a clear sign I gave all I had out there. It's the magic of 100 milers, and that's also why I decided to put my name in the hat in few lotteries again... Whatwever happens, I'll be back at a starting line of a hundo again: because it's for me the ultimate challenge in ultrarunning, the sacred distance. It's addictive, and I know it: I pretend to play it safe, but the feeling of getting to the finish line it's just overwhelming, and it stays with you for months. Too good to quit.

UTMB 2015

Ho scritto questo report pochi giorni dopo la gara,ma come al solito mi ci sono voluti due mesi per mettere tutto insieme: non male. Comunque sia, ora è qui per chi è interessato. Lungo, come al solito, ma noi ultrarunner tendiamo anche ad essere ultrascrittori. Alcune delle foto (quelle belle) sono di Daniele Nicoli, se volete saperne di più vedere qui il suo sito e qui quello del Terzo Ristoro.

Sono seduto alla scrivania, mi bevo una bella tazza di caffè dopo aver divorato un sostanzioso piatto di pasta e guardo il mare chiedendomi se dopo uscirò per un giretto sui sentieri dietro casa o no. Potrei. Ma probabilmente non lo farò. Mi sa che mi concederò un paio di birre e lascerò scivolare il pomeriggio guardandomi il sole che scompare dietro le montagne.

Qualsiasi altro giorno, sarei lì a cercare di rispondere al volo alle ultime e-mails per poter finalmente mettere le scarpe e andare a correre finchè c'è luce. Non oggi.

Perchè ho appena corso 100 miglia intorno alla più alta e cattiva montagna d'Europa (ok, Europa continentale, al giorno d'oggi). Ed ho ancora i quadricipiti scoppiati, sono addormentato come un koala, il mio corpo ha bisogno di capire come fare a ritornare alle sue funzioni originarie e la mia testa ha bisogno di tempo per riorganizzarsi dopo aver passato troppo tempo a pensare a tempo, calorie e quanta acqua bere.
Ma la soddisfazione è tanta, e resta a testimonianza delle ventisei ore che ho speso intorno al Monte Bianco.

Mi ci sono voluti quattro anni per tornare all'UTMB. La prima volta è stata fantastica: prima cento miglia, ho incontrato alcune persone che sarebbero diventate grandi amici, ho finito bene e l'esperienza mi aveva aperto un nuovo mondo. Sapevo di volerci tornare, ma sapevo anche che ci sarei tornato per affrontarla diversamente.

Avevo pianificato il mio anno alla perfezione: ad Ottobre avrei comprato la nuova casa e ci avrei lavorato nella off season. Sarei tornato ad allenarmi, avrei fatto la NDW 50 come prima gara, poi due mesi duri e tirati prima di Lavaredo Ultra Trail. Dopo di quella, tutto concentrato sull'UTMB Training Camp. Com'è andata a finire? Abbiamo avuto le chiavi alla fine di febbraio, ci siamo spaccati la schiena per tre mesi in casa in cui mi allenavo prima dell'alba solo su asfalto, ho fatto la NDW 50 (saltando anche la comunione della mia nipotina che non me lo perdonerà mai) con un chilometraggio infimo e LUT con ancora meno allenamento quattro giorni esatti dopo aver traslocato in una casa senza cucina, sciacquone o letto. Chissà come, entrambe le gare sono anche andate abbastanza bene.

Io ed il Cinghiale alla NDW 50, felici di dividere il terzo posto
Però sapevo che avrei dovuto incrementare per Chamonix, e post LUT mi ci sono messo sotto. A causa dei tanti viaggi di lavoro, non ho avuto molto tempo per lunghissimi o bei weekend alpini, ma ho approfittato al meglio degli incredibili sentieri che mi sono ritrovato dietro casa nuova. Si, vero, è stata l'estate più calda degli ultimi 50 anni... ma come forse saprete, l'adattamento al caldo mi è venuto utile anche all'UTMB.

Nonostante tutto, ero tranquillo. Sapevo di avere quello che ci voleva per fare una gara decorosa. E nei giorni precedenti alla gara mi sono rilassato, ho fatto il tifo per gli amici impegnati nelle altre gare e ho scroccato cibo e birre in vari party. Ero molto calmo anche venerdì pomeriggio mentre mi preparavo lo zaino, le drop bags e guardavamo le ultime cose con MC, che ancora una volta si sarebbe fatta carico di stare in giro due giorni attraverso tre nazioni per raccogliere i miei pezzi.
Ma quando mi ha lasciato in paese per avviarmi alla partenza la grandezza di cosa mi aspettava, la gente e l'atmosfera hanno avuto la meglio, e mentre camminavo verso la partenza tra due ali di folla urlante, mi sono sentito come un bambino al primo giorno di scuola. Intimidito.
A testa bassa ho cercato uno spazietto tra le superstars poi fortunatamente i miei amici James Elson e Rick Ashton mi hanno chiamato e mi sono seduto con loro, Danny Kendall e Majell Blackhausen al sole a parlare, scherzare e far passare i venti minuti prima del via, tanto che non mi sono neanche accorto della inascoltabile musica di Vangelis prima del via (che scassamento di palle) ed una volta partiti ho solo pensato a come non farmi travolgere dai 2300 runners dietro di me.

Ancora sobrio sulla prima salita
Il primo tratto fino a Les Houches è stato velocissimo, come al solito: ho chiaccherato un po'con Stefano Ruzza e Daniele Gaido, mi sono fermato al ristoro e per il gran caldo mi sono bagnato subito la testa... con un bicchiere di sali! Ottimo inizio. Mi sono preso una Coca e poi abbiamo iniziato sul serio con la salita a Le Delevret. Fuori i bastoncini (decisione dell'ultima ora) e via. Ho cercato di mantenere il livello dello sforzo sotto controllo, parlottando con Michael Jones, un ragazzo con cui avevo battagliato alla Lakeland 100 nella seconda metà di gara e che mi sono ritrovato in campeggio a Cham, ma era decisamente più in forma di me e così mi sono tenuto indietro e mi sono goduto la discesa su Saint Gervais. Solita folla festante e poi parte corribile fino a Les Contamines. Ero in un buon gruppo con le belle della scena, Fernanda Maciel e Stephanie Howe, che mi stava più che bene come posizionamento. Les Contamines è l'ultimo punto dove si può vedere la tua crew fino a Courmayeur, e quindi ho caricato gel, acqua, bevuto la solita Coca, baciato MC e me ne sono ripartito nel buio della tarda sera.

La mitica salita al Bonhomme
La salita al Col du Bonhomme inizia con una delle mie parti preferite della gara. Ci sono migliaia di persone ai lati della prima parte di salita e sembra di stare al Tour de France. Sono soprattutto spagnoli, catalani e baschi, ma nel mezzo ci vedi anche gente come Topher Gaylord, e fanno un casino infernale con tanto di pacche sulle spalle ed incoraggiamento personalizzato. Se non ti mette il pepe una cosa così sei un robot o sei emozionalmente morto. Sulla salita me la sono cavata e nel traverso seguente mi sono messo dietro a Daniele, che è un amico ed un grande runner, e poi mi sono cacciato in discesa con gusto finche la mia Petzl NAO (che mi era stata gentilmente concessa da Petzl ma che non avevo avuto tempo di testare) non mi ha abbandonato e non sono crollato sulla caviglia. La stessa che mi ero accartocciato dieci giorni prima della gara e che aveva miracolosamente recuperato. Ero incazzato. E non volevo compromettere la gara per aver voluto usare una frontale da figo senza averla mai provata. Mi sono alzato, ho provato la caviglia e mi è sembrata ok. Vediamo la frontale: luce fioca, ma cambiare la batteria senza averci mai provato prima (intelligente lo so) mi sembrava fuori discussione, e così ho pensato di farlo a Les Chapieux visto che mancavano solo tre chilometri. Con un po'di attenzione arrivo al ristoro e... tadah! Assistenza Petzl: la fortuna aiuta gli abbelinati.
Nuova batteria, un po'di Coca e via per non raffreddarmi, anche perchè intorno vedevo gente famosa che iniziava a soffrire e non volevo farmi influenzare.

Tender is the night
Il tratto di asfalto dopo il ristoro me lo sono goduto. Ho principalmente camminato veloce con qualche tratto di corsetta leggera, ma è stato fantastico godersi una luna enorme in mezzo a quelle montagne con un caldo inaspettato. La seguente salita al Col de la Siegne è tosta, ma avevo un buon ritmo, ho parlottato con Jesse Hynes e poi raggiunto Michele Graglia che non stava bene, ma è stato comunque gentilissimo. C'era un po'di vento e per mezz'oretta ho anche messo la giacca, ma appena iniziata la discesa sono ritornato alla canotta perchè faceva davvero troppo caldo. Che nottata!
Mi ero quasi dimenticato che i Poletti avevano introdotto quest'anno una nuova variante, ma la fila di frontali che risalivano la montagna invece di scendere al Lac Combal me lo hanno subito ricordato.
Il giro delle Pyramidees? Una solenne cazzata. Una salita su melma e roccioni seguita da una discesa inutile su rocce su cui non c'era modo di trovare un ritmo decente fino al Rifugio Elisabetta oramai in prossimità del Lac Combal. Completamente slegato dal resto di un percorso oramai tradizionale ed assolutamente fuori luogo. Però una volta arrivato a Lac Combal ho avuto la bella sorpresa di vedere Maria Carla a fare il tifo: mi ha detto che stavo andando benissimo e che avevo Pablo appena davanti. Ho lasciato il ristoro di buon umore e con la voglia di arrivare a Courmayeur in fretta.

Sulla salita al Mont Favre ho passato Danny Kendall (grandissimo) che non stava avendo la sua giornata migliore, e Stephanie Howe appena prima di svalicare, poi Jeff Browning con una caviglia andata prima della discesa su Courma. Quest'ultima parte è sempre stata un incubo per me, ma tutto sommato in compagnia di un ragazzo spagnolo è passata ed in fondo c'era l'amico Alessandro Montani ad aspettarmi e scortarmi fino al Forum Sport Center.

Sapevo che stavo andando bene e non volevo buttare via troppo tempo. Dopo il tifo di Mau e la Ale (grazieeeee) Maria Carla è stata perfetta come al solito nel darmi informazioni, rifornirmi e poi mandarmi via in soli quattro minuti. Mi sono anche perso a Courmayeur che alle tre di notte era una città fantasma (diciamo che la parte francese aveva qualcosina di più come tifo/supporto) e poi ho iniziato la lunga lenta risalita verso il Bertone dove c'era Sage Canaday costretto al ritiro da una caduta nel fottuto tratto delle Pyramidees.

L'alba in Val Ferret
Lo spuntare dell'alba mi ha fatto sentire stanco, sporco e miserabile mentre di solito tutti l'aspettano come una rinascita, ma ho agganciato l'amico Christian Modena (che ha finito e bene nonostante uno stomaco da buttare) e Michael Jones (anche lui arrivato e bene con uno stomaco da buttare).Ho corso per un po'con Joe Grant che avevo conosciuto martedì al party di #LikeTheWind e dopo Arnouva mi sono accodato a due tedeschi che avevano un gran bel ritmo.

Discesa verso Arnouv, gambe pesanti e sguardo da sonno
La salita al Col Ferret è stata dura come al solito, ma aver passato un po'di gente mi ha dato morale. La discesa seguente è sempre stato il mio punto più basso sia alla CCC che all'UTMB, ma mi sono accodato ad un bel gruppo e ho cercato di tenere botta.

A denti stretti verso il Col Ferret
Nel frattempo il caldo iniziava a farsi sentire: ho finito l'acqua e stavo iniziando a preoccuparmi quando finalmente abbiamo incrociato un ruscello. Gli altri hanno riempito la borraccia e sono andati: ero tentato di seguirli per non perdere il treno, ma dentro di me sapevo che era giusto fermarsi e prendere tutto il tempo che ci vuole per mettermi a posto, visto che non eravamo manco al km 100.
E così ho bevuto, riempito le borracce e poi mi sono rinfrescato sotto il ruscello per digerire a dovere il gel che avevo appena preso. Ha funzionato, perchè una volta a La Fouly ho bevuto un bicchiere di Coca e sono uscito subito mentre i ragazzi del Terzo mi aggiornavano sulla situazione: le temperature alte iniziavano a fare le prime vittime, ma io ero ancora ok. Più o meno.

Discesa verso La Fouly con scenario niente male
Gambe pesanti, ma ancora capaci di correre. Tanto che per un bel pezzo mi accodo a due spagnoli in palla, ma nel giro di un chilometro la situazione passa da ok, a non proprio ok a completamente fottuto. Ci siamo, ho pensato. Marce basse e avanti, ogni cinque minuti immergevo la testa nelle fontane ghiacciate dei vari paesi lungo la strada.

Iniziando a sentire il caldo
Alla fine sono sbucato alla base della salita per Champex: non lunghissima, ma bella dritta. Ero decisamente a pezzi ed ho iniziato a salire molto lentamente.

La salita a Champex
A metà salita, un'altra fontana: questa volta mi ci sono seduto dentro ed ho aspettato mezzo minuto di raffreddarmi davvero, poi piano piano anche la cima è arrivata con i ragazzi del Terzo ad aspettarmi.

Con il Compagno Gino Martino

Entrando al ristoro con MC
Mi sono seduto un secondo e mi sono finalmente preso qualche minuto. Non ho fatto niente di speciale, solita Coca e gel, ma Maria Carla ha insistito perchè mi cambiassi canotta e mi rilassassi un attimo ed aveva come sempre ragione. Intorno al lago ero ancora duro, ma appena entrato nel bosco le cose hanno riniziato a funzionare.

Verso Bovine
Finalmente ombra!
Alla base della Bovine ho acchiappato Seb e Sylvaine Camus, due ottimi trailers, il che mi ha dato una certa spinta. La salita è dura e quest'anno l'hanno resa ancora più dura aggiungendoci un pezzo inutile. Ho preso anche Damian Hall e poi Robbie Britton. Mi è dispiaciuto per Robbie perchè so il tipo di impegno che aveva messo nel preparare questa gara: ero sicuro che avesse tutte le carte in regola per entrare tra i dieci, un obbiettivo che può sicuramente raggiungere. Ho anche cercato di incitarlo, ma non era chiaramente la sua giornata.

In qualche modo e maniera, ho ritrovato abbastanza gambe da fare una discesa decorosa e mettermi dietro il gruppo, ma poco prima di Trient Aussie Majell mi ha passato al doppio della mia velocità: come facesse ad avere ancora quella spinta a 150 km non lo so, ma comunque sono arrivato a Trient esaltato ed in completa high.

Curato come un bambino
Ho cambiato calze (grande mossa), riempito tutto e sono uscito con una missione: arrivare a Vallorcine in piedi e poi iniziarmi a preoccupare dell'ultima salita.

Rinfrescandomi appena fuori Trient
Per qualche inesplicabile ragione, ero sicuro che la salita a Catogne fosse facile e si adattasse bene alle mie caratteristiche. Sbagliatissimo. Mentre strisciavo sul sentiero con Majell che scompariva avanti cercavo con gli occhi per trovare ruscelli, rivoli, pozze o qualsiasi forma d'acqua.Fino a quel momento mi ero bagnato testa, polsi e collo per abbassare la temperatura corporea e riuscire a digerire il filotto di gel che stavo ingurgitando, ma qui il piano è saltato clamorosamente. In cima ho dovuto addirittura fermarmi un minuto a sorseggiare la mia ultima acqua chiedendomi cosa avrei fatto ora.

The death march to Catogne
Ma la fortuna aiuta gli abbelinati, e così due ragazzi mi hanno detto che il ristoro era ad un chilometro. Rinfrancato son op ripartito ed una volta al ristoro mi sono infilato sotto due rubinetti ghiacciati fantastici. Dietro di me è comparso un'altro italiano, Ivano Molin. Ivano è un grande runner che viene dalle Dolomiti, ma non volevo mollare senza combattere e così nella prima parte di discesa sono riuscito a mettere un po'di spazio tra noi due. Poi il terreno è diventato tecnico, ho rotto l'impugnatura dei bastoni ed Ivano è semplicemente più forte su quel terreno. Ma ero felice, in prossimità di Vallorcine e ho anche incrociato il mio amico Victor Mound che mi ha incitato a proseguire e darci dentro deciso.

Quasi a Vallorcine
La vista di Vallorcine con tutti gli amici urlanti è stata troppo bella. Anche Sonia e Fulvio mi avevano raggiunto e mi sono quasi scese due lacrimucce.

Terzo Ristoro posse a Vallorcine
Carico di gel, borracce piene e fuori di corsa. Cioè, più o meno. Perchè in realtà camminavo con qualche sprazzo di corsetta quà e la. Mi sono fermato un secondo a rinfrescarmi nel fiume ed Ivano mi ha passato nuovamente, e con me alle calcagna 50 metri dietro siamo arrivati al Col des Montets.
Qui la mia crew avrebbe dovuto dirmi di rilassarmi e prendermela con calma che era quasi finita. O almeno io avrei voluto sentirmi dire così.
Invece Maria Carla mi ha detto che comunque dovevo cercare di prendere Ivano e tutti quelli che erano davanti, di dare tutto ed uccidermi sull'ultima discesa. Io ero in modalità sopravvivenza, ma le sue parole hanno acceso qualcosa in me.

MC peep talk al Col Montets
HHo niziato la salita a Tete aux Vent con Massi, Luca e Sonia da Genova che mi davano la carica, promettendomi che se in cima avevo ancora in vista Ivano, avrei dato tutto per cercare di prenderlo.

Chi l'ha fatta, sa che è una salita orribile, ma una volta sopra dopo le quindici finte cime, il sole dietro di me illuminava con gli ulti raggi il Bianco e le Jorasses di arancio e 30 camosci stavano ai lati del sentiero beati. Stavo per finire l'UTMB e tutto era fantastico. Vera magia.

Ma avevo ancora un lavoro da finire ed Ivano era due/tre minuti davanti a me con Renan Rouanet: ho piegato i bastoncini che non sopportavo più, li ho ficcati nello zaino e mi sono detto che dovevo buttare lì le ultime forze. Senza bastoncini mi muovevo finalmente bene e nel lungo traverso prima de La Flegere ho messo giù tutto quello che avevo. E'stato uno di quei momenti in cui niente ti può fermare, mi stavo abbandonando al puro piacere di correre più forte possibile ed era fantastico. Ho scambiato due parole con Ivano (grandissimo) e ho spinto ancora.

A LA Fleger ho buttato giù una Coca e sono uscito di corsa: ero terrorizzato dall'idea di dover sprintare fino alla fine con qualcuno. Una posizione in più o in meno non significava assolutamente niente a quel punto, ma si sa che in gara non siamo mai così lucidi ed in quel momento ero in botta totale. Dopo il primo tratto ripido sulle piste da sci sono entrato nel single track è ho davvero mollato tutto: viaggiavo veloce con le gambe miracolosamente semi-fresche e abbastanza benzina da portarmi all'arrivo che iniziavo a pregustare. Ho spinto ancora a La Floria, ancora nel bosco e poi ancora sull'asfalto finchè non ho passato il ponte sull'Arve e non ho visto Fulvio ad aspettarmi: un momento incredibile, ho realizzato di avercela fatta, e che avrei anche finito decorosamente bene. Ho iniziato a dare il cinque e salutare tutti correndo per le strade ancora piene di gente. All'angolo della farmacia Maria Carla mi aspettava proprio dove mi aveva aspettato quattro anni prima. Ho fatto l'ultimo giro e finalmente la linea d'arrivo lì davanti.

Fuori controllo
I miei soci erano lì ed io ero completamente fuori di testa: non ricordo benissimo, ma dopo la linea credo di essermi inchinato verso la montagna che mi aveva lasciato passare e poi mi sono piegato sulle ginocchia ed ho finalmente respirato. E'arrivata Maria Carla e quel balordo di Massi mi ha messo in mano una bottiglia di birra che era semplicemente perfetta dopo tutta quella strada. Abbiamo ancora occupato la linea d'arrivo e poi ci siamo levati dai piedi. Risultato finale 26:03:53, ventisettesimo. Niente male
Fatto e finito
Ero sicuramente stanco, ma non da buttare. Siamo stati in zona a bere Yogi tea e parlare con un po'di gente e mi sono goduto la felicità di essere lì. Poi siamo tornati in campeggio per una fantastica doccia. Sono ancora riuscito a tornare in centro per un burger e per godermi l'energia della linea d'arrivo, poi sono caduto nell'oblio totale e meritato.

Cosa fai quando hai finito una gara e per 26 ore hai mangiato solo gel e Coca Cola?
Ti scoli una birra con gli amici no?
La mattina dopo mi sono rimpinzato di dolci e poi mi sono goduto il sole e gli arrivi, facendomi due risate con gli amici e la gente presente. Lo dicono tutti ma lo ripeto anche io: la linea d'arrivo di una gara così è uno dei posti più emozionanti che esistano, fantastico.

La migliore sensazione di sempre... ssedermi in pace con MC dopo 26 ore.
E questo è quanto.

La gara? Molte cose sono state dette, la maggior parte vere. Ma l'UTMB è ancora e sempre il posto dove andare a fine agosto. Se ti piace il trail running e le montagne, una volta nella vita ci devi provare. E' grande e sicuramente manca quell'atmosfera familiare di altre gare. Con circa 6000 runner in una settimana sarebbe difficile da ricreare. Ma dall'altra l'organizzazione è superba (nessuna discussione su questo punto), Chamonix è fantastica ed il percorso unico. Forse non sarà ipertecnica, non devi essere per forza una capra da montagna, non si passa sul ghiacciaio e non è ancora morto nessuno correndola. Ma l'idea di viaggiare il più veloce possibile attornoi a quella montagna è ancora affascinante da morire. E'un percorso con una sua logiac e ti porta in posti incredibili. Il tentativo di renderla più "dura" con le aggiunte inutili è abbastanza stupido e spero tornino all'originale.

Per chi non capisce cosa ci sia di speciale in questa Chamonix...
Per malati di mente only.

Ho usato le fide La Sportiva Helios, leggere ma comunque ben ammortizzate e spaziose: perfette. Sono partito con un paio di calze leggere Injinjii che ho poi cambiato a Trient con delle Drymax più spesse per dare un po'di sollievo alle zampe. La Sportiva Pace shorts (di un bel giallo banana) e canotta Zero Running Company che ho cambiato a Champex. Ho messo i manicotti durante la notte in alto e solo nella salita al Col de la Siegene ho infilato per mezz'oretta la giacca La Sportiva Hail leggera, calda e comoda. Cappellino Powerbar ed il resto (pantaloni La Sportiva 3/4, sovrapantaloni La Sportiva Hail, buff di Spirito Trail e guanti)è rimasto nello zaino.
Lo zaino... ho usato il Salomon Ultra Set ed è una bomba totale. Solita dieta di Powerbar gels con un paio di Powerbar Recovery dalla metà in poi.
Con l'aggiunta di qualche solito litro di Coca Cola, avete il piano nutrizionale perfetto. Almeno per me. E no, non è bello mandare giù il 30mo gel subito dopo La Flegere, ma se sai che ti porterà in fondo senza i problemi di stomaco che hanno avuto tanti altri che hai passato prima, allora lo mandi giù e basta, il gusto poco importa.
Ho portato ed usato i bastoncini. Non ne ero sicuro e se mi chiedi adesso non so se li riporterei. Sono un grande aiuto nelle salite più lunghe, specie per la schiena. Ma una volta ripiegati, mi sono sentito subito meglio, più agile e veloce: a volte tendono a renderti poco reattivo e ad addormentarti un po'. Dall'altra parte chissà se sarei stato in grado di correre gli ultimi 5 km se non mi fossi salvato le gambe prima con i bastoni?
Frontale: ho avuto l'opportunità di usare la Petzl NAO ma non sono rimasto impressionato. Certo, fa luce come un faro ma il sistema di reactive lighting cozzava contro le balise riflettenti o gli zaini di chi avevo davanti andando spesso in palla, un effetto poco gradito specie in discesa. E mi ha lasciato a piedi prima di Les Chapieux. Qualcuno mi ha detto che bisogna programmarla bene, ma allora vado sul sicuro con la MYO che è più facile da maneggiare. Ed è quello che ho fatto una volta arrivato a Courmayeur. Come seconda frontale avevo una minuscola E-Lite di emergenza, ma quando la NAO mi stava lasciando ho iniziato a preoccuparmi, ed avrei voluto una vera frontale di ricambio e non una miniluce.

Analizzando la gara dopo qualche giorno, sono felicissimoin tutto e per tutto. Nutrizione, gestione, approccio, è stato tutto azzeccato, anche grazie a MC che non ha smesso di consigliarmi ed indirizzarmi quando il mio cervello si prendeva qualche pausa e agli amici che mi hanno spinto all'arrivo con il loro tifo. Dal punto di vista della preparazione ero pronto e riposato. Avrei forse avuto bisogno di più salite lunghe e continue in allenamento, perchè dopo Champex avevo davvero poco da spendere in salita tranne una solida marcia, mentre in discesa continuavo a viaggiare bene. Forse qualche uscita da 7/8 ore avrebbe aiutato. Ma è ok, e onestamente non so quanto avrebbe cambiato la mia gara. Non so se tornerò: è il tipo di gara che necessità di tantissima motivazione per prepararla davvero bene ed il prossimo anno vorrei tornare a fare qualcosa di più corribile
Ma più di tutto, ho bisogno di un po'di tempo prima di pensare nuovamente a correre per 100 miglia.

Due mesi dopo, posso finalmente dire che ho recuperato. La settimana dopo la gara sono andato a donare il sangue e la conta CK era spaventosamente alta. Tutto ok, ma è il segnale evidente che fisicamente ho dato tutto quello che avevo. E' la magia di correre le 100 miglia, ed è il motivo per cui ho deciso di mettere nuovamente il mio nome in due lotterie per l'anno prossimo.
Qualunque sia l'esito, sarò nuovamente sulla linea di partenza di una cento: perchè per me è la sfida definitiva nel mondo delle ultra, la distanza sacra. E'intossicante e lo so: cerco di dimostrarmi superiore, ma la sensazione che si prova all'arrivo di una bestia così è troppo forte, e rimane con te per mesi. Troppo bello per lasciare.